lunes, 12 de mayo de 2014

Cecilia Payne y la composición de las estrellas

Cecília Payne tubo muy claro que quería ser astrónoma, el astrónomo Otto Struve definió el estudio de Payne como “la tesis doctoral en astronomía más brillante de la historia”. Pero con todo, el mundo científica tardo en reconocer su merito, pese a trabajar en Harvard durante casi veinte años, no fue considerada astrónoma oficial hasta el año 1938. En 1956 se convirtió en la primera mujer profesora asociada de dicha universidad. Una vida de lucha y dedicación para esclarecer los orígnes del Universo...

Nació en Wendover, Inglaterra en 1900. En 1919 mientras estaba en la Universidad de Newham en Cambridge, se interesó por la astronomía después de escuchar una conferencia del profesor Eddington sobre su expedición al Brasil para observar un eclipse de Sol. Como la astronomía continuaba siendo considerada una rama de las matemáticas y ella estudiaba física, no podía pasarse a aquella disciplina. Sin embargo, continuó asistiendo a las conferencias de Eddington. Cuando Payne le confesó finalmente su deseo de convertirse en astrónomo, este le respondió: "no veo que exista ninguna objeción insuperable". Tras graduarse en Cambridge se planteó su futuro como astrónomo en Inglaterra, decidiéndose a ir a los Estados Unidos donde creía que una mujer sería mejor aceptada. Le fue concedida una beca para estudiar en el Harvard College Observatory y allí se dirigió para proseguir su carrera. 
 
Payne se adaptó rápidamente en aquel ambiente entre las mujeres del observatorio de Harvard, trabajando bajo la dirección de Harlow Shapley, iniciando una investigación de los espectros estelares que eran compilados para el catálogo de Henry Draper. En 1925 Payne fue la primera persona (hombre o mujer) en hacer una tesis doctoral en astronomía en Harvard. Shapley quería que hiciera el doctorado en el departamento de física, pero fue rechazado y recibió su doctorado en astronomía en el Radcliffe College (centro para mujeres estudiantes). Su tesis, Stellar Atmospheres, A contribution to the Observational Study of High Temperature in the Reversing Layer of Stars fue la primera monografía publicada por el observatorio de Harvard, siendo considerada durante mucho tiempo como "la más brillante tesis doctoral escrita nunca en astronomía". En ella Payne calculó una escala de la temperatura correlacionada con el sistema de clasificación que Annie Cannon había desarrollado. También teorizaba sobre la composición de las estrellas, sugiriendo que estaban compuestas principalmente por hidrógeno. Sin embargo, cuando Eddington oyó esta teoría le dijo que era incorrecta, puesto que en la época se pensaba que todos los cuerpos celestes tenían composiciones muy similares. Consecuentemente, Payne escribió en su tesis que los resultados eran improbable y posiblemente incorrectos. Hoy sabemos que los resultados eran bastante exactos.
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Harvia Wilson, Adelaide Ames y Cecilia Payne en Harvard en 1924
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Cecilia Payne en su despacho junto a sus hijos Katherine y Edward y su esposo Sergei Gaposchkin, en 1946.
Después de finalizar su beca, se empleó en Harvard y trabajó junto a las demás mujeres del observatorio. En 1932 Payne realizó un viaje por Europa visitando varios observatorios del continente. Su destino final era la reunión del Astronomische Gesellschaft en Berlín. En su autobiografía Payne documenta las condiciones de vida en Rusia y en la Alemania Nazi. Mientras estaba en Berlín conoció a un joven ruso llamado Sergei Gaposchkin y supo de sus dificultades como astrónomo ruso en la Alemania de aquella época. Decidió ayudarle a salir de Europa y le buscó una plaza en Harvard, donde él llegó en noviembre de 1932. Dos años más tarde, en 1934, Sergei y Cecilia se casaban. Sin embargo, Cecilia no adoptó el apellido de su marido como es habitual en los Estados Unidos, sino que a partir de entonces lo añadió al suyo con un guión, por lo que pasó a firmar sus trabajos como Cecilia Payne-Gaposchkin.
Se cuenta que solía ir a trabajar al observatorio con sus hijos pequeños, para desespero del resto del personal, por lo revoltosos que eran. Continuó publicando artículos y escribió varios libros, algunos de ellos firmados junto con su marido o con Annie Cannon y recibió el título de astrónomo por Harvard. Sin embargo, a pesar de dar clases en la universidad, no fue hasta los años 50 que recibió el título de profesor y la cátedra de astronomía en Harvard. Cecilia Payne-Gaposchkin es considerada una de las más grandes astrónomas del siglo XX. Entre sus principales contribuciones a la astronomía destacan el descubrimiento de la composición química de estrellas, en concreto que el hidrógeno y el helio son los elementos más abundantes de estrellas y del universo. Sobre los espectros, determinó temperaturas estelares y abundancias químicas usando la ecuación térmica de ionización de Saha. Su trabajo fue de importancia fundamental en el desarrollo del campo de las atmósferas estelares. Descubrió que todas las estrellas tienen abundancias químicas relativas muy similares, estando compuestas en un 99% por hidrógeno y helio. Realizó estudios y análisis detallados de los espectros estelares. Junto con su esposo S. I. Gaposchkin, observó y analizó las estrellas variables poniendo la base de su uso como indicadores de la estructura. También hizo importantes estudios de los espectros de novas galácticas.
Algunos de los libros científicos que publicó son:
  • Stellar atmospheres, The Observatory, 1925; Harvard College Observatory, Monographs, no. 1.
  • The stars of high luminosity, McGraw-Hill Book Company, Inc., New York, London, 1930.
  • Variable stars, The Observatory, Cambridge, 1938.
  • Variable stars and galactic structure, University of London, Athlone Press, London, 1954.
  • The galactic novae, North-Holland Publishing Company: Interscience Publishers, New York, 1957.
Entre sus obras de divulgación destacan:
  • Stars in the making, Harvard University Press, Cambridge, 1952.
  • Stars and clusters, Harvard University Press, Cambridge, 1979.
Honores recibidos
Premio Henry Norris Russell, American Astronomical Society 1976
Miembro electo de la Royal Astronomical Society, 1923
National Research Council Fellowship, Harvard College Observatory
Miembro de la American Astronomical Society, 1924
Premio Annie Jump Cannon Prize (primer ganador), 1934
Miembro de la American Philosophical Society, 1936
Miembro de la American Academy of Arts and Sciences, 1943
Galardón de Mérito, Radcliffe College, 1952
Medalla Rittenhouse, Franklin Institute, 1961
Asteroide 1974CA bautizado en su honor en 1974
Starred in American Men of Science

Doctor honoris causa por:
Wilson College, 1942
Smith College, 1943
Western College, 1951
Colby College, 1958
Women's Medical College of Philadelphia, 1961

Trabajos y cargos:
1925-27 Beca de investigación, Harvard College Observatory
1927-38 Asistente técnico de Harlow Shapley, Harvard College Observatory
1938-56 Phillips Astronomer, Harvard College Observatory
1956-60 Cátedra en el Department of Astronomy, Harvard University
1956-65 Profesor de Astronomía, Harvard University
1966-79 Profesor Emérito, Harvard University
1967-79 Miembro del personal del Smithsonian Astrophysical Observatory
(fuente: Astrogea.org)

Para saber más:
Payne-Gaposchkin, C. : Cecilia Payne-Gaposchkin. An autobiography and other recollections. Cambrige University Press. 1984.
Cecilia Payne, la mujer que cambió la receta del universo (en SINC, La ciencia es noticia) 
Biografía de Cecila Payne ( en astrojem.com)
Cecilia Payne (en Sheisanastronomer.org) 

1 comentario:

Eva Macià dijo...

Una altra gran dona desconeguda per mi, i amb una feina apassionant!! un petó!

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